Pesawat itu dimaksudkan untuk menjadi salah satu pesawat tercanggih pada masanya, mengalahkan ancaman pesawat pengebom nuklir Soviet dan menjadikan Kanada pemimpin dunia dalam bidang penerbangan dan teknik militer.

Avro Arrow, juga dikenal sebagai CF-105, memiliki banyak sandaran di sayapnya.

Namun, mimpi itu berubah menjadi mimpi buruk ketika program tersebut dibatalkan kurang dari setahun setelah penerbangan pertama pesawat tersebut, dan jauh sebelum mulai beroperasi.

Hingga hari ini, 65 tahun kemudian, Avro Arrow tetap menjadi salah satu penyesalan kolektif terbesar Kanada dan masih memicu wacana publik, karena dokumen yang baru-baru ini terungkap telah menjelaskan apa yang sebenarnya terjadi pada proyek yang ditakdirkan gagal itu.

“Pesawat ini sepenuhnya buatan Kanada,” kata Richard Mayne, kepala sejarawan Angkatan Udara Kerajaan Kanada, “dan penanda kinerja selama pengembangannya menunjukkan bahwa pesawat ini setidaknya setara dengan desain tercanggih pada masa itu.”

“Ketika dibatalkan, itu adalah salah satu momen 'bagaimana jika' bagi Kanada,” imbuhnya. “Arrow masih melekat di benak nasional kita.”

Ancaman Perang Dingin

Avro Arrow merupakan respons langsung terhadap ancaman yang dirasakan dari Uni Soviet, menyusul berakhirnya Perang Dunia II, berupa pesawat pengebom yang mampu terbang di atas Kutub Utara dan mencapai Amerika Utara dengan muatan nuklir.

“Angkatan Udara Kerajaan Kanada mengeluarkan persyaratan pada tahun 1952 untuk sebuah pencegat yang mampu melaju dengan kecepatan Mach 2 dan ketinggian 50.000 kaki,” kata Mayne kepada CNN.

“Mereka membutuhkan sesuatu yang cepat, memiliki jangkauan, dan ketinggian yang cukup untuk mencegat pesawat pengebom Soviet sejauh mungkin ke utara, sebelum mereka mencapai Kanada.”

Produsen pesawat terbang Avro Canada baru saja berhasil mengoperasikan CF-100 Kanadapesawat tempur twinjet serbaguna yang dirancang dan dibangun di Kanada, dan ditugaskan untuk mengembangkan versi yang jauh lebih canggih.

Itu adalah rencana ambisius yang muncul pada momen penting bagi Kanada.

“Negara ini muncul dari Perang Dunia Kedua sebagai pemain utama,” kata Mayne. “Kami memiliki angkatan laut terbesar ketiga di dunia, angkatan udara terbesar keempat. Namun kewarganegaraan Kanada sebenarnya tidak ada. sampai tahun 1947 – Kanada baru saja mencapai usia dewasa.”

Pengembangan dimulai pada tahun 1955, dan dalam waktu singkat Arrow pertama diluncurkan ke publik, pada tanggal 4 Oktober 1957 – hari yang sama dengan peluncuran Sputnik Isatelit buatan pertama di dunia, yang menandai dimulainya era ruang angkasa.

“Itu hanya kebetulan,” kata Mayne, “tetapi mengerikan, karena Sputnik menunjukkan bahwa Anda dapat menempatkan muatan nuklir pada roket yang mengirimkannya ke orbit. Dan Arrow tidak akan dapat melakukan apa pun terhadap rudal balistik antarbenua.”

Mati saat tiba

Dirancang untuk awak dua orang dan memiliki desain sayap “delta” serta corak putih yang memberikan tampilan elegan, Arrow memiliki panjang sekitar 78 kaki dengan lebar sayap 50 kaki, membuatnya relatif lebih besar dibandingkan pendahulunya, CF-100 Canuck, dan Phantom F4, pesawat tempur Amerika yang dominan yang mulai beroperasi pada tahun 1961.

Pertama kali terbang pada tanggal 25 Maret 1958, tetapi pada saat itu, kata Mayne, para pemikir strategis, personel militer senior, dan politisi sudah percaya bahwa dunia telah memasuki skenario perang “tekan tombol”, di mana ancaman nuklir terbatas pada rudal jarak jauh, dengan pencegat dan pembom tidak lagi memainkan peran dominan.

“Itu ternyata salah, karena ancaman bom terus berlanjut hingga hari ini, tetapi itulah pemikiran pada saat itu,” kata Mayne.

Pesawat itu telah kehilangan relevansi, dan membengkaknya biaya proyek serta perubahan iklim politik menyebabkan hal yang sama.

Pada tanggal 20 Februari 1959, Perdana Menteri John Diefenbaker membatalkan program tersebut, dan dalam beberapa minggu kelima pesawat yang telah dibangun, beserta sebagian besar jalur perakitan, dihancurkan karena takut menjadi sasaran mata-mata Soviet. Akibatnya, ribuan pekerjaan hilang dan Avro Canada akhirnya bangkrut total.

“Jika Inggris membeli beberapa Arrows, itu mungkin bisa menyelamatkan program tersebut,” kata Mayne.

“Namun, tanpa kontrak asing, negara kami terlalu kecil untuk mendukung teknologi canggih seperti itu. Kami berusaha keras, yang ironis karena banyak teknisi Avro kemudian pergi ke NASA dan membantu program Apollo.”

Kehidupan tersendiri

Rumor dan mitos segera beredar seputar alasan pembatalan program secara tiba-tiba, beberapa di antaranya masih bertahan hingga hari ini.

“Pesawat itu telah mengambil posisi yang hampir seperti mitologi di Kanada,” kata Alan Barnes, seorang peneliti senior di Universitas Carleton Ottawa yang telah meneliti peran yang dimainkan oleh intelijen dalam keputusan untuk menghentikan pengembangan pesawat itu.

Satu set mitos, menurut Barnes, pada dasarnya menyalahkan Amerika Serikat karena menyesatkan Kanada tentang ancaman Soviet yang terus berubah, konon karena mereka tidak ingin Kanada memproduksi pesawat terbang yang lebih baik daripada pesawat buatan Amerika.

Yang lain mengatakan analis intelijen Kanada sengaja salah menafsirkan informasi untuk mendukung keputusan yang pada dasarnya dibuat pemerintah, dengan memberikan alasan untuk itu.

“Namun semua ini hanyalah spekulasi, karena tidak ada seorang pun yang benar-benar melihat laporan intelijen tersebut,” katanya.

Namun pada tahun 2023, Barnes menerbitkan sebuah kertas pada laporan tersebut, setelah mengambil dokumen arsip yang menunjukkan hubungan jelas antara intelijen dan bagaimana intelijen itu digunakan oleh mereka yang bertanggung jawab saat itu.

“Pada awalnya, angkatan udara benar-benar tidak memperhatikan intelijen,” ungkapnya kepada CNN.

“Mereka memutuskan bahwa mereka menginginkan pesawat baru yang besar dan mewah, jadi mereka mengajukan semua persyaratan operasional secara terpisah, tanpa benar-benar memperhatikan apa yang dikatakan laporan.”

Pada akhir tahun 1950-an, tambahnya, Arrow menjadi sangat mahal dan cukup tertunda.

“Intelijen Kanada menghasilkan penilaian berkualitas sangat tinggi pada awal tahun 1958, yang menyatakan bahwa ancaman pembom tidak seserius yang diperkirakan sebelumnya, dan bahwa Soviet tidak membangun kekuatan pembom yang besar, dan kemungkinan akan mengalihkan produksi dan penelitian mereka ke rudal,” kata Barnes.

Implikasi kebijakannya adalah jika ancaman sedang dikurangi, sangat sedikit alasan untuk menghabiskan begitu banyak uang untuk pesawat yang tidak akan mampu menghadapi rudal balistik.

“Pada musim panas tahun 1958, Komite Kepala Staf telah sampai pada kesimpulan bahwa mereka tidak dapat lagi merekomendasikan untuk melanjutkan program tersebut, tetapi tidak ingin membatalkannya saat itu juga karena dampak politiknya,” kata Barnes.

“Mereka menundanya hingga awal tahun 1959, saat hal itu masih dianggap publik sebagai bencana bagi industri Kanada sekaligus skandal politik. Pemerintah melakukan apa yang perlu mereka lakukan, tetapi hal itu justru menjadi bumerang bagi mereka. Mereka kalah dalam pemilihan umum beberapa tahun kemudian, sampai batas tertentu dalam isu pertahanan ini.”

Menurut Barnes, pesawat itu tidak pernah sebagus seperti yang dikatakan orang.

“Pembatalan itu dilakukan tepat pada waktunya untuk mempertahankan mitologi semacam ini,” katanya.

“Pesawat ini tidak pernah terbang dengan persenjataan dan mesin yang dirancang untuk digunakan. Semuanya berpotensi, sehingga banyak warga Kanada masih bisa berpura-pura bahwa ini akan menjadi pesawat terbaik di dunia.”

Dampak yang bertahan lama

Pada tahun 1997, CBC (Canadian Broadcasting Corporation) menugaskan miniseri TV tentang pesawat berjudul “Panah” dibintangi oleh Dan Aykroyd sebagai Crawford Gordon, presiden Avro Canada. Sebuah model pesawat kayu berukuran penuh dibuat untuk produksi dan saat ini berada di arsip Museum Reynolds di Wetaskiwin, Alberta.

Model lain, terbuat dari aluminium kelas pesawat terbang, adalah pada layar di Bandara Edenvale dekat Muskoka, Ontario. Model ketiga, sekitar dua pertiga ukuran Arrow asli, dalam masa pembangunan di Bandara Springbank di Calgary – tetapi yang ini benar-benar dimaksudkan untuk terbang. Ini adalah proyek impian sekelompok insinyur yang berharap dapat menerbangkannya pada tahun 2026.

Meskipun tidak ada satu pun Arrows asli yang bertahan utuh, kokpit dan roda hidung asli salah satunya serta bagian sayap yang lain dipajang di Museum Penerbangan dan Antariksa Kanada di Ottawa.

Mungkin indikasi terkuat dari obsesi Kanada dengan Arrow datang pada tahun 2018, ketika setelah satu tahun pencarian, model Arrow yang tenggelam pulih dari dasar Danau Ontario. Model-model tersebut diluncurkan melintasi danau sebagai bagian dari uji terbang pada pertengahan tahun 1950-an, dan banyak kelompok telah mencarinya sebelumnya namun tidak berhasil.

Usaha tersebut didanai sendiri oleh John Burzynski, seorang pengusaha pertambangan Kanada.

“Pentingnya penemuan model ini adalah untuk mengingatkan warga Kanada akan upaya besar yang dilakukan dalam merancang, menguji, membangun, dan menerbangkan pesawat berteknologi canggih, yang semuanya dilakukan dalam jangka waktu enam tahun yang singkat,” kata Burzynski, seraya menambahkan bahwa di antara bagian-bagian yang ditemukan terdapat salah satu model uji pertama, yang sebagian besar masih utuh, yang sekarang dipajang di Museum Penerbangan dan Antariksa Kanada di Ottawa.

Berbicara tentang pentingnya dan peran Arrow dalam sejarah Kanada, Burzynski mengatakan bahwa segala sesuatunya mungkin terjadi pada generasi setelah Perang Dunia II, dan dunia berubah dengan cepat.

“Upaya besar yang dilakukan dalam program Arrow pada dasarnya merupakan latihan langsung, yang menunjukkan bahwa segala sesuatu mungkin terjadi jika usaha dan kecerdikan yang cukup diterapkan pada suatu masalah,” katanya.

“Bagi banyak orang, tampaknya ini akan menjadi titik balik bagi Kanada untuk mengembangkan program udara dan bahkan mungkin luar angkasa yang kuat, jika saja program tersebut tidak dibatalkan secara tiba-tiba.”

Sumber