Manusia Sinar Matahari berlari kencang selama 35 menit sebelum tembakan.

Kuda jantan palomino yang ikonik itu mati di tanah terbuka yang sama tempat ia berkeliaran selama bertahun-tahun, tetapi tanah itu tampak asing baginya di saat-saat terakhirnya yang putus asa. Debu dari helikopter yang beterbangan di belakangnya, deru bilah helikopter yang terus-menerus menghantam — itu sudah cukup untuk membuatnya melarikan diri secepat yang ia bisa meskipun kakinya patah menjadi dua saat mencoba mendapatkan kembali kebebasannya. Para pengejarnya akhirnya lelah mengejar, dan seorang penggembala menjatuhkannya dengan tembakan senapan.

Sunshine Man adalah salah satu 21 kuda liar terbunuh atas perintah Biro Pengelolaan Lahan selama operasi penggerebekan tahun 2023 di Nevada. Dan tahun 2024 tampaknya akan lebih berdarah karena badan tersebut berupaya untuk menangkap 20.000 kuda paling lambat bulan September. Setidaknya 11 kuda meninggal dalam satu penggerebekan di Nevada utara pada tanggal 29 Juni. Hanya sedikit orang yang tahu bahwa kuda liar hampir punah akibat penggerebekan tidak manusiawi yang dilakukan oleh pemerintah federal dan didanai oleh pembayar pajak. Kecuali kita melakukan sesuatu untuk mengakhiri praktik kuno dan biadab ini, kuda liar akan punah selamanya.

Beberapa tahun yang lalu, kru film saya dan saya memulai perjalanan yang akan berlangsung selama lima tahun melintasi Amerika Barat untuk merekam rekaman kuda liar untuk film yang saya sutradarai — sebuah adaptasi dari karya klasik Anna Sewell, Kecantikan HitamSaya telah menjadi pencinta kuda sejak masa muda saya; tetapi dalam perjalanan ini, di jantung alam liar, saya pertama kali menemukan keajaiban abadi dan keindahan luar biasa dari simbol-simbol suci kebebasan Amerika ini.

Yayasan Kecantikan Liar

Saya juga mengalami konspirasi mengerikan yang mengancam untuk membasmi mereka secara permanen dengan cara paling kejam yang bisa dibayangkan.

Di bawah Undang-Undang Kuda dan Keledai Liar Bebas Tahun 1971 — yang menetapkan perlindungan federal untuk kuda liar — Biro Pengelolaan Lahan diberi wewenang untuk membuang hewan “berlebih” untuk melindungi kesehatan kawasan tersebut.

Selama beberapa dekade, BLM telah menangkap ribuan kuda liar dan keledai, dengan alasan bahwa populasi kuda liar yang berlebihan menyebabkan degradasi lahan atau bahwa kuda-kuda tersebut terancam kelaparan. Namun, sebuah studi penting tahun 2013 yang dilakukan oleh lembaga independen Akademi Ilmu Pengetahuan Nasional menemukan bahwa alasan Biro sendiri untuk menghilangkan kuda liar dan keledai adalah tidak didukung oleh ilmu pengetahuan.

Kebenaran yang menyeramkan adalah bahwa kuda liar digunakan sebagai kambing hitam bagi industri peternakan yang bernilai miliaran dolar.

Banyak sekali mandiri studi dan para ahli sepakat bahwa penggembalaan ternak, bukan kuda liar, adalah penyebab utama degradasi lahan publik. Analisis tahun 2022 dari Biro data sendiri menemukan bahwa jumlah ternak lebih banyak daripada kuda liar dan keledai di lahan publik dengan perbandingan lebih dari 125:1. Penggembalaan ternak diidentifikasi sebagai “penyebab utama” degradasi lahan di 72 persen wilayah yang gagal memenuhi standar kesehatan padang rumput.

Namun ribuan kuda liar masih menjadi sasaran penangkapan dengan kekerasan. Pada tahun 2023, lebih dari 5.000 kuda liar dan keledai telah dipindahkan dari lahan publik, yang mengakibatkan kerugian pembayar pajak sekitar $160 juta.

Saya menyaksikan sendiri penangkapan mengerikan ini saat membuat film dokumenter saya, Keindahan Liar: Semangat Mustang dari Barat.

BLM menggunakan helikopter untuk mengejar kuda liar — termasuk kuda betina hamil, kuda tua, dan anak kuda yang usianya belum lebih dari sehari — sejauh bermil-mil, terkadang dalam cuaca yang sangat panas, di medan yang melelahkan dan berbahaya hingga menyebabkan cedera, kelelahan, dan kematian. Cedera yang lebih mengerikan terjadi saat kuda-kuda yang ketakutan dipaksa masuk ke “lokasi perangkap” — area berpagar sempit di padang rumput tempat kuda-kuda bertabrakan dalam perkelahian, terkadang mematahkan kaki atau leher mereka saat mereka mencoba melarikan diri.

BLM berulang kali menolak kru film dan jurnalis Associated Press untuk masuk ke lokasi jebakan tempat kematian dan cedera sering terjadi. Ketika kami akhirnya diizinkan masuk, kami mendokumentasikan kondisi yang mengerikan itu. Kami melihat rasa sakit dan teror di mata kuda-kuda itu saat darah mengalir di wajah mereka. Saya tidak akan pernah melupakan suara tangisan mereka saat mereka dipisahkan dari keluarga mereka.

BLM bersikeras bahwa penyergapan dengan helikopter adalah tindakan yang manusiawi — tetapi tidak ada yang manusiawi tentang penggunaan helikopter untuk mengejar hewan yang sangat cerdas dan dilindungi pemerintah federal hingga mati. Ini adalah penyiksaan.

Ashley Avis (paling kanan) menanyai perwakilan BLM Lisa Reid (paling kiri) di lokasi syuting 'Wild Beauty: Mustang Spirit of the West' di Utah.

Yayasan Kecantikan Liar

Yang lebih menyebalkan adalah pemerintah menghabiskan jutaan dolar uang pembayar pajak untuk mempekerjakan kontraktor pengumpulan ternak, dan memberikan satu kontraktor, Cattoor Livestock Roundup Company, hampir $29 juta sendiri.

Bahkan jika seekor kuda selamat setelah ditangkap, tidak ada yang tahu apa yang akan terjadi pada mereka. Beberapa yang beruntung diadopsi ke tempat perlindungan. Sekitar 60.000 ditahan di fasilitas penahanan, seringkali dalam kondisi yang menyedihkan, sehingga merugikan pembayar pajak $78 juta per tahunDan banyak lagi yang dilelang untuk membunuh pembeli, yang mengirim mereka ke Kanada atau Meksiko untuk disembelih karena praktik tersebut ilegal di Amerika Serikat.

Undang-Undang Perlindungan Kuda Liar dan Keledai tahun 2023 akan membantu mengakhiri kebrutalan ini dengan melarang penggunaan helikopter dan pesawat lain dalam penggerebekan untuk mencegah kekejaman, cedera, dan kematian yang tidak perlu. Namun, untuk melestarikan keajaiban dan keindahan alam bangsa kita bagi generasi mendatang, dan memastikan tidak ada lagi kuda yang mengalami apa yang dialami Sunshine Man, penggerebekan kuda liar dan menjadikan mereka kambing hitam demi keuntungan perusahaan peternakan bernilai miliaran dolar harus dihentikan untuk selamanya.

Pertarungan ini terkadang benar-benar terasa seperti David melawan Goliath — dan industri peternakan memiliki miliaran dolar untuk dibelanjakan untuk melobi. Namun, kuda liar tidak kehilangan suara. Justru sebaliknya. Saya kagum dengan ribuan anak yang telah bergabung dalam kampanye “I Stand With Wild Horses”, menghubungi anggota parlemen mereka dalam upaya menyelamatkan kuda liar terakhir di Amerika. Suara-suara muda ini memberi saya harapan.

Sedang tren

Mengutip pernyataan Anna Sewell Kecantikan Hitam“jika kita melihat kekejaman atau kesalahan yang dapat kita hentikan, dan tidak melakukan apa pun, kita menjadikan diri kita sendiri sebagai pihak yang turut bersalah.” Kongres tidak dapat lagi menjadi pihak yang turut bersalah. Sudah saatnya untuk berdiri bersama kuda liar.

Ashley Avis adalah seorang sutradara Hollywood dan pendiri Wild Beauty Foundation, yang terkenal karena menulis dan menyutradarai Black Beauty dari Disney dan City of Angels yang akan datang untuk Warner Brothers.

Sumber