Manajer Inggris Gareth Southgate berada di ambang pembenaran yang gemilang pada kampanye Euro 2024 di mana ia dilempari gelas bir dan kritik menawarkan prospek tempat dalam sejarah.

Pemandangan dan suara Southgate menghadapi permusuhan terbuka dari para penggemar setelah hasil imbang yang menyedihkan dengan Slovenia dalam pertandingan grup di Cologne tampak seperti sesuatu yang sudah lama berlalu di tengah perayaan liar yang menyambut gol kemenangan Ollie Watkins di menit-menit terakhir, menenggelamkan Belanda dan mengirim Inggris ke final hari Minggu melawan Spanyol di Berlin.

Inggris kadang-kadang mengandalkan keberuntungan, tetapi jika keberuntungan berpihak pada yang berani, maka Southgate pantas mendapatkannya atas keberanian yang ditunjukkannya saat membuat perubahan yang mengejutkan namun berakhir dengan kemenangan dramatis pada malam yang lembab dan penuh badai di Dortmund.

Artinya, timnas Inggris asuhan Southgate tinggal satu pertandingan lagi untuk mengakhiri apa yang disebut “tahun-tahun penuh penderitaan” bagi tim putra, yang dimulai sejak kemenangan Piala Dunia 1966 di bawah asuhan Sir Alf Ramsey.

Semifinal ini berlangsung sengit sepanjang malam. Pertandingan berlangsung seru dengan sembilan menit tersisa dan skor 1-1, perpanjangan waktu kembali menanti tetapi Belanda tampaknya lebih berpeluang untuk mencetak gol kemenangan.

Southgate telah dikritik karena pergantian pemain yang dilakukannya di Jerman – yang dilakukannya maupun yang tidak dilakukannya – dan beberapa orang heran ketika ia mengeluarkan kapten Harry Kane, sebuah tindakan yang selalu mengandung risiko, tetapi, yang mungkin lebih kontroversial, adalah Phil Foden, yang merupakan salah satu kekuatan kreatif utama Inggris dalam penampilan terbaiknya di turnamen tersebut.

Watkins dan Cole Palmer kemudian dimasukkan, saat waktu hampir mencapai 90 menit, mereka bekerja sama untuk membenarkan pergantian pemain yang dilakukan Southgate dengan cara yang spektakuler.

Ivan Toney tampak lebih jelas sebagai pengganti Kane tetapi keputusan Southgate untuk memasukkan Watkins terbukti merupakan langkah yang jitu.

Palmer menerobos wilayah Belanda sebelum memberikan umpan manis ke jalur Watkins, yang merasakan bek Belanda Stefan de Vrij di belakangnya sebelum berbalik dengan apik untuk melepaskan penyelesaian akurat melewati kiper Bart Verbruggen ke sudut jauh.

Kekacauan terjadi saat penyerang Aston Villa berlari ke arah garis tepi lapangan dan dikerumuni oleh hampir seluruh pemain Inggris dalam pertunjukan kegembiraan murni. Sementara itu, para pemain Belanda patah semangat dan Xavi Simons tampak hampir menangis saat menyaksikan selebrasi Inggris.

Itu adalah kesempurnaan dari manajer dan pemain. Inggris bertahan selama dua menit waktu tambahan dengan mudah, sedangkan Belanda terlalu terkejut untuk memberikan respons.

Southgate benar-benar tampak seperti telah dikalahkan oleh lawannya Ronald Koeman setelah ia memperkuat lini tengah dengan memasukkan Joey Veerman untuk meredam Foden, lalu memasukkan raksasa Wout Weghorst di babak pertama sebagai titik fokus fisik – tetapi perubahan yang dilakukan manajer Inggris itulah yang memenangkan hari itu.

Semifinal juga berlangsung panas sepanjang malam, dimainkan di bawah langit yang suram dan dalam kondisi panas setelah badai besar melanda Dortmund sebelum sepak mula, Simons mengatur tempo setelah tujuh menit ketika ia merampas bola dari Declan Rice yang ragu-ragu untuk melepaskan tembakan sejauh 20 yard melewati kiper Inggris Jordan Pickford.

Itu semua terjadi di depan massa oranye besar penggemar Belanda yang telah membangun kembali bagian Westfalenstadion Borussia Dortmund yang dikenal sebagai 'Tembok Kuning' dengan warna mereka sendiri – tetapi respons Inggris adalah permainan sepak bola terbaik mereka di turnamen tersebut.

Belanda sangat marah dengan hadiah penalti yang membuat Inggris menyamakan kedudukan, wasit Felix Zwayer menilai Kane dilanggar setelah ia menendang kaki Denzel Dumfries. Itu kasar tetapi Kane berhasil menyelesaikan formalitas.

Inggris mendominasi sisa babak pertama, dengan Foden melepaskan tembakan yang ditepis mendekati garis gawang dan mengenai tiang gawang, sebelum babak kedua yang melelahkan berakhir dengan drama yang hebat.

Sungguh kontras dengan apa yang terjadi di Cologne, saat Southgate sekali lagi bergabung dengan para penggemar Inggris dalam kegembiraan yang meluap, para pemain kemudian bergabung dengan keluarga mereka di tribun untuk mengenang apa yang baru saja terjadi, banyak yang masih menunjukkan ekspresi campuran antara kegembiraan dan ketidakpercayaan.

Southgate tahu dia adalah sosok yang sulit diterima oleh sebagian penggemar Inggris, tetapi dalam empat turnamen besar selama delapan tahun masa tugasnya, ada semifinal Piala Dunia tahun 2018, final Euro 2020, perempat final Piala Dunia tahun 2022, dan sekarang final Euro kedua berturut-turut – yang pertama akan mereka ikuti di tanah asing.

Yang menjadi tanda tanya adalah apakah Southgate adalah pemenang yang didambakan Inggris sejak 1966. Akan selalu ada pertanyaan mengenai pendekatannya – dibenarkan atau tidak – hingga ia membawa Inggris menang setelah begitu sering hampir menang.

Southgate telah berkembang dalam turnamen ini bersama Inggris. Dapat dimengerti bahwa ia terluka oleh pelecehan pribadi yang ia terima sebelumnya dalam turnamen dan terkadang bersikap tidak seperti biasanya – tetapi sejauh ini ia paling santai saat menghadapi media pada malam menjelang semifinal ini.

Ia berbicara tentang beban ekspektasi yang terangkat oleh tempat di empat besar, bahasa tubuhnya menunjukkan bahwa hal itu berlaku untuk Southgate dan juga para pemainnya. Ia kembali merasa benar-benar tenang dan sekarang dapat merenungkan final besar lainnya.

Inggris memiliki keinginan yang sudah ada selama 58 tahun untuk terpenuhi di Berlin – dan Southgate akan menjawab setiap keraguan yang ditujukan kepadanya jika ia dapat merencanakan kemenangan bersejarah atas Spanyol.

Sumber