Ini latihan Slovenia, beberapa hari sebelum pertandingan pembuka Euro 2024 melawan Denmark.

Josip Ilicic mengikuti latihan rondo bersama beberapa rekannya. Sentuhannya sempurna, dan dia dengan santai mengobrol sambil menggeser bola mengelilingi lingkaran. Pada satu tahap, dia berhenti dan melakukan juggling bola sendirian: biasanya, itu adalah bentuk yang buruk dalam latihan yang dirancang untuk meningkatkan kohesi tim dan kontrol kolektif, namun rekan satu timnya tampaknya tidak keberatan, dan lihat saja dia melakukannya. .

Mereka senang dia ada di sini. Karena gagasan itu sangat menggelikan empat tahun lalu, ketika Ilicic pertama kali istirahat dari sepak bola karena masalah kesehatan mental. Itu menggelikan sekitar 18 bulan setelah itu, ketika dia mengambil istirahat lagi karena alasan yang sama. Hal ini bahkan menggelikan pada awal musim lalu, ketika dia bahkan tidak masuk tim di Maribor, klubnya di Slovenia, dan terpaksa berlatih sendirian.

Tapi dia ada di sini, dan di turnamen yang akan menghasilkan banyak cerita luar biasa, kehadiran Ilicic mungkin yang paling luar biasa.


Meskipun bukan pemain yang tidak dikenal, komunitas apresiasi Josip Ilicic umumnya terbatas pada Slovenia, mereka yang mengikuti karirnya di Italia bersama Palermo, Fiorentina dan Atalanta, dan beberapa lainnya. Tapi kasih sayang yang diberikan kepada playmaker yang bertubuh bungkuk dan berpenampilan tidak terduga ini kurang luas, namun hal itu lebih dari sekadar diimbangi secara mendalam.

Ilicic menghabiskan sebagian besar kariernya di Italia, direkrut dari Maribor pada usia 22 tahun hampir secara tidak sengaja: Palermo mengirimkan pengintai untuk mengawasi tim Slovenia menjelang play-off kualifikasi Liga Europa, namun bukannya kembali dengan penilaian taktis yang mendetail , pria itu mengoceh tentang pemain bintangnya. Tim Sisilia membelinya setelah dia mencetak gol melawan mereka dalam pertandingan itu, hanya beberapa bulan setelah dia bergabung dengan Maribor di posisi pertama menyusul degradasi klub sebelumnya Interblock ke divisi dua Slovenia.

Selama beberapa tahun berikutnya, ada perasaan di Italia bahwa dia tidak memenuhi potensinya. Lebih dari satu pelatih mempertanyakan etos kerjanya. Namun ia tampil cemerlang di bawah asuhan Gian Piero Gasperini, pertama kali di Palermo pada musim 2012-13 dan yang paling menonjol ketika mereka bertemu kembali dengan Atalanta, yang meminta Sampdoria untuk mengontraknya setelah Fiorentina menyediakannya pada musim panas 2017.

Ilicic adalah pemain kunci dalam tim brilian Atalanta yang membawa Gasperini finis ketiga di Serie A dan lolos ke Liga Champions pada tahun 2019. Dan bukan hanya pemain kunci, tapi pemain yang melakukan hal-hal yang membuat Anda tertawa terbahak-bahak atas penampilan mereka. kecemerlangan dan keberanian. Dia mencetak gol dengan backheels. Dia mencetak gol dari garis tengah. Dia mencetak lima hat-trick dalam tiga musim pertamanya di klub Bergamo, termasuk penampilan empat gol dalam satu pertandingan melawan Valencia. Hal ini tidak buruk bagi seseorang yang bahkan bukan seorang striker.


(Marco Luzzani/Getty Images)

Namun kesehatannya, baik fisik maupun mental, terganggu. Pertama, dia dirawat di rumah sakit karena infeksi pada kelenjar getah beningnya. Pada akhirnya, antibiotik memecahkan masalahnya, namun hal itu juga berdampak pada mentalnya. Dia sangat terdampak oleh kematian mendadak Davide Astori, rekan setimnya di Fiorentina, pada tahun 2018, dan terbebani oleh pemikiran bahwa hal itu bisa terjadi padanya juga.

“Saya takut untuk tidur,” katanya kepada Sky Sports Italia. “Saya pikir saya tidak akan pernah bangun di pagi hari dan bertemu keluarga saya lagi. Sulit untuk pulih – Anda memulai dari bawah nol dan Anda harus terbiasa bergerak dan berlari lagi, seolah-olah saya masih anak-anak.”

masuk lebih dalam

LEBIH DALAM

Para pesepakbola yang tak mau lagi hanya bicara soal kesehatan mental. Mereka menginginkan tindakan

Dia kembali ke tim Atalanta dan selama beberapa musim berikutnya menghasilkan sepakbola terbaiknya. Gasperini menganjurkan agar dia memenangkan Ballon d'Or. Rekan satu timnya tunduk pada bakatnya, terkadang secara harfiah. Ia mendapat julukan 'Grand Master Kranj' (kampung halamannya di Slovenia).

Namun kemudian pada musim semi tahun 2020, Bergamo menjadi episentrum pandemi Covid-19 di Eropa. Sirene yang berbunyi di kota mulai mengingatkannya pada perang di bekas Yugoslavia ketika dia masih kecil. Ilicic sebenarnya lahir di Bosnia dari keluarga Kroasia; setelah ayahnya terbunuh ketika dia baru berusia satu tahun, ibunya membawa dia dan saudara laki-lakinya ke Kranj.

Pikiran yang menguasainya seputar penyakit kelenjar getah beningnya beberapa tahun sebelumnya kembali muncul. Dia melewatkan bulan terakhir musim 2019-20 yang tertunda akibat pandemi karena masalah kesehatan mental.

Ia kembali lagi ke tim, namun pada Januari 2022 isu tersebut kembali muncul. Dia melewatkan hampir seluruh sisa musim itu, membuat penampilan terakhirnya dari bangku cadangan di pertandingan terakhir Atalanta di Serie A pada bulan Mei, tetapi kontraknya diakhiri dengan persetujuan bersama pada bulan Agustus.

Namun kekaguman dari Bergamo terus berlanjut. Ketika Atalanta mengunjungi Sturm Graz di Liga Europa pada Oktober tahun lalu, sekelompok pendukung mereka yang menuju Austria singgah di Maribor dalam perjalanan untuk memberikan kejutan kepada pahlawan mereka. Tak lama setelah itu, Gasperini menangis dalam sebuah wawancara ketika dia mengingat kembali masa pertama Ilicic meninggalkan sepak bola pada musim panas 2020.

“Seminggu sebelum pertandingan PSG (di perempat final, dalam turnamen satu leg, delapan tim yang diadakan di Portugal pada bulan Agustus untuk menyelesaikan kompetisi 2019-20), saya menemuinya di rumah sakit, kata Gasperini. “Berat badannya turun sekitar 10-12 kilogram (lebih dari 20 pon)… Saya mengangkatnya seperti boneka dan berkata kepadanya, 'Ayo, Josip, ikut kami…'”


Sebuah mural di Bergamo yang menampilkan Ilicic (Jonathan Moscrop/Getty Images)

Setelah meninggalkan Atalanta, ia kembali bergabung dengan Maribor pada bulan Oktober dan disambut seperti pahlawan yang kembali. Tapi dia juga, secara sederhana, tampak tidak dalam kondisi atletis yang prima. Dia mencetak gol pada debut keduanya untuk klub pada bulan November, mengkonversi penalti hanya 12 menit setelah masuk dari bangku cadangan tetapi, pada awal musim lalu, pada usia 35, dia sudah tidak lagi bermain.

Penampilannya menurun dan dia berselisih dengan manajer Maribor saat itu, Damir Krznar, yang membuang Ilicic dan memaksanya berlatih sendiri.

“Ilicic belum fit secara fisik untuk membantu tim saat ini,” kata Krznar. “Itulah alasan utama dia tidak bersama kami. Ada faktor lain, namun tidak menentukan. Niat saya bukan untuk mengirim pesan kepada pemain lain, tapi saya hanya ingin Josip mencapai level di mana dia bisa membantu kami di lapangan.”

Namun ultimatum tersebut tidak berlangsung lama, begitu pula Krznar. Dia dipecat Oktober lalu dan digantikan oleh Ante Simundza, yang pernah menjadi staf kepelatihan Maribor selama masa awal Ilicic (yang memang singkat) di klub lebih dari satu dekade sebelumnya. Salah satu hal pertama yang dilakukan Simundza adalah mengembalikannya ke tim, dengan hati-hati pada awalnya, namun pada bulan Februari ini ia otomatis menjadi starter lagi, mencetak gol, dan memberikan assist. Ilicic terlahir kembali. Simundza bahkan menjadikannya kapten untuk satu pertandingan.

Tentu saja, ini hanyalah sebuah coda yang bagus untuk karirnya, sebuah cara baginya untuk mengakhiri karirnya dengan sedikit lebih bahagia…


“Orang-orang di Slovenia tertarik pada dua pemain: (striker klub Jerman RB Leipzig) Benjamin Sesko dan Josip Ilicic,” kata jurnalis Slovenia Miran Zore.

Ilicic — 'Jojo', begitu ia disapa di Slovenia — belum pernah bermain untuk tim nasional sejak Oktober 2021, dalam pertandingan kualifikasi Piala Dunia melawan Siprus. Namun di antara rekan-rekan pemainnya, dan bahkan di antara pelatih Matjaz Kek (yang memberi Ilicic debut internasional pada masa jabatan sebelumnya, pada tahun 2010), ia selalu menjadi bagian dari semangat skuad.

Kek sebagian besar meninggalkannya sendirian selama dia pergi, memungkinkan dia untuk pulih secara fisik dan mental sesuai keinginannya. Namun pembicaraan tentang kembalinya dia ke tim nasional dimulai dengan sungguh-sungguh awal tahun ini, sehingga akhirnya dia dipanggil ke skuad awal pra-Euro yang beranggotakan 30 orang pada bulan Mei.

Dalam pertandingan persahabatan melawan Armenia di ibu kota Slovenia, Ljubljana pada 4 Juni, Ilicic masuk dari bangku cadangan pada menit ke-59 untuk mencatatkan caps pertamanya dalam hampir tiga tahun. Pada menit ke-62, ia mendapatkan bola di sisi kanan kotak penalti, memotong ke dalam dan melepaskan tembakan ke bagian atas gawang.

Skenarionya hampir terlalu sempurna.


(Jurij Kodrun/Getty Images)

Dimasukkannya Ilicic ke dalam skuad 26 pemain terakhir untuk turnamen tersebut adalah puncak dari kisah comeback yang luar biasa. Tapi ada pengakuan dari dia dan Kek bahwa dia tidak terlibat dalam kualifikasi, bahwa pemain lain telah membawa Slovenia ke tahap ini dan, oleh karena itu, perasaan mereka harus diperhitungkan. Sebagai bentuk pengakuannya, ia secara simbolis mengambil nomor 26 sebagai nomor skuadnya, mengakui bahwa pemain lain telah melakukan tugas berat tersebut.

“Ini bukan soal prestasi di masa lalu,” kata Kek menjawab pertanyaan seberapa bijak masuknya Ilicic, dan apakah akan menimbulkan masalah di skuad. “Kami tahu apa yang kami harapkan dari dia dan semua pemain lain di tim nasional. Mengganggu suasana? Jika aku takut akan hal itu, SAYA tidak akan berada di sini. Yang penting dia sehat. Slovenia tidak bisa mengecualikan pemain yang bisa dan ingin bermain.”

Yang lainnya tidak begitu yakin. Zlatko Zahovic, pemegang sabuk 'Pemain Slovenia Terhebat yang pernah ada' sebelumnya dan orang yang, sebagai direktur sepak bola, membawa Ilicic muda ke Maribor untuk pertama kalinya 14 tahun lalu, mengungkapkan keraguannya ketika skuadnya diumumkan.

“Saya terkejut, karena ini bukanlah keputusan yang mudah,” kata Zahovic kepada surat kabar Slovenia, EkipaSN. “Karena kita harus tahu bahwa Josip tidak ada hubungannya dengan (tim Slovenia) menuju Piala Eropa. Kamera sekarang pasti akan lebih mengarah ke dia (dan menjauh) dari pemain lain. Terlepas dari segalanya, saya tidak yakin semua orang akan menyukainya.

“Mengenai bakatnya, kami semua yakin dia bisa membantu kami. Namun apa yang terjadi di ruang ganti sangatlah penting… kita tidak boleh lupa bahwa segala sesuatu selalu bisa menjadi bumerang.”

Namun ketakutan tersebut tampaknya tidak menjadi kenyataan, setidaknya menurut rekan-rekannya. “Dia orang yang baik untuk atmosfernya,” kata bek Vanja Drkusic. “Dia masih menunjukkan keajaibannya di lapangan.”

Rekannya, Jan Mlakar, sangat senang melihat Ilicic kembali. Mlakar menandatangani kontrak dengan Fiorentina saat masih remaja pada tahun 2015 dan membuat terobosannya beberapa tahun kemudian ketika Ilicic juga berada di klub tersebut — bahkan, ia melakukan debut tim utama untuk mereka dengan masuk menggantikan Ilicic — dan pemain asal Slovenia yang lebih tua itu membawanya di bawah sayapnya.

“Dia banyak membantu saya di awal karir saya,” kata Mlakar Atletik. “Saya datang ke Fiorentina ketika berusia 16 tahun, saya berada di sana sendirian. Dia membantu saya pada bulan-bulan pertama saya di sana. Kami pergi makan malam, dan dia hanya melakukan hal sederhana untuk membuatku nyaman.

“Sungguh luar biasa (memiliki dia di skuad Euro). Jumlah pengalaman yang dia miliki sangat penting. Saya yakin dia akan mendapat kesempatan untuk memberi kami tendangan ekstra.”


(Nicolò Campo/LightRocket melalui Getty Images)

Bisa dibilang ini adalah pilihan yang sentimental, sebuah 'hadiah' karena membawa Slovenia pada tahun-tahun ketika mereka tampil buruk dan tidak bisa lolos ke turnamen besar — ​​Euro ini adalah yang pertama sejak Piala Dunia 2010. Sekarang, dengan tim yang lebih kuat secara keseluruhan dan bintang yang lebih besar (jika belum tentu pemain yang lebih baik) di Sesko untuk menghilangkan tekanan darinya, keunggulan Ilicic selama bertahun-tahun dapat diakui tanpa berdampak negatif pada tim.

Fakta bahwa ia tidak tampil dalam dua pertandingan pertama Slovenia tampaknya mendukung pernyataan tersebut. Tetapi bahkan jika dia tidak tampil di Euro 2024 – pertandingan grup terakhir mereka adalah melawan Inggris hari ini (Selasa), tetapi mereka dapat mencapai babak sistem gugur dengan kemenangan – itu tidak membuat ceritanya menjadi kurang luar biasa.

Sungguh luar biasa bahwa dia bisa bermain sepak bola divisi teratas di mana pun lagi, apalagi terpilih untuk turnamen internasional besar. Mungkin cukup dia ada di sana.

masuk lebih dalam

LEBIH DALAM

Situasi Euro 2024: Siapa yang butuh apa untuk mencapai babak sistem gugur?

Apa pun yang Anda alami, Anda dapat menelepon orang Samaria di Inggris gratis kapan saja, dari telepon mana saja, di 116 123. Klik di sini untuk menghubungi mereka Amerika Serikat.

(Foto teratas: Jurij Kodrun/Getty Images)

Sumber