Lionel Messi tersenyum lebar. Argentina baru saja mengalahkan Kanada untuk memaksakan diri lolos ke final besar lainnya, penampilan gemilang tim mereka selama lima tahun terakhir terus terjaga dan keyakinan mereka semakin kuat bahwa mereka akan mempertahankan gelar Copa America yang diraih empat tahun lalu.

“Ini sangat indah, dan ini adalah sesuatu yang harus kita hargai,” kata Messi. “Saya telah mengatakan bahwa bermain di final lainnya, bermain di empat final berturut-turut… apa yang dilakukan oleh kelompok pemain ini adalah sesuatu yang patut dibanggakan. Kita harus menghargai dan mengakuinya.”

Sekarang tidak diragukan lagi bahwa kelompok pemain ini — yang dipimpin oleh Messi, kapten mereka yang terhormat — adalah tim Argentina terbaik sepanjang masa.

Juara bertahan Copa hanya kalah dua kali dalam 61 pertandingan, rangkaian kekalahan yang sudah berlangsung selama setengah dekade. Selama kurun waktu tersebut, mereka telah memenangkan Copa America 2021, Piala Dunia 2022, dan Finalissima perdana melawan juara Eropa Italia pada tahun 2023. Mengalahkan Kanada 2-0 pada Selasa malam di Stadion MetLife di New Jersey, yang telah dikonfirmasi sebagai tempat penyelenggaraan final Piala Dunia 2026, membuat Argentina berjarak 90 menit dari trofi turnamen besar lainnya.


Stadion MetLife menjadi saksi bisu tim terbaik Argentina (Stephen Nadler/ISI Photos/Getty Images)

Messi kini telah membawa tim nasionalnya ke tujuh final. Namun sebelum mengangkat trofi Copa America pada tahun 2021, ia hanya mengalami kekalahan telak di panggung terbesar, yang mengaburkan warisannya dengan Argentina.

Timnas 2014 yang kalah dari Jerman di final Piala Dunia yang berlanjut ke perpanjangan waktu menampilkan banyak pemain yang sama yang kemudian kalah di final Copa America 2015 dan 2016. Dalam beberapa tahun terakhir, Messi telah berupaya untuk menghormati tim dan pemain yang dianggap pecundang oleh budaya fanatik sepak bola Argentina. Kini, para pemain Argentina adalah pahlawan nasional yang telah menunjukkan rasa lapar yang tak henti-hentinya untuk menang.

Stadion-stadion tempat mereka bermain di Amerika Serikat selama tiga minggu turnamen ini sejauh ini telah dipenuhi oleh para penggemar yang mengenakan pakaian biru dan putih. Kembali di Buenos Aires, negara itu sangat ingin merayakan gelar lainnya. Ada keyakinan bahwa tim ini memiliki keberuntungan di pihak mereka, tidak seperti tim-tim yang goyah di momen-momen terbesar mereka sebelum tahun 2021.

“Kami pernah melakukan ini sebelumnya dan itu tidak dihargai, mungkin karena kami tidak cukup beruntung untuk menang,” kata Messi. “Tim-tim itu juga bermain di final Copa America dan Piala Dunia. Namun sekarang kami perlu menikmati momen ini.


Messi tersenyum lebar di New Jersey pada Selasa malam (Elsa/Getty Images)

“Masyarakat (Argentina) berhak untuk bangga dan menikmati tim nasional Argentina dan semua prestasinya. Kami berada di final lagi dan kami masih bersaing.”

Messi mencetak gol kedua Argentina saat melawan Kanada, sehingga total golnya di level internasional menjadi 109 — jumlah kedua terbanyak sepanjang masa setelah Cristiano Ronaldo yang mencetak 130 gol untuk Portugal. Itu sebenarnya adalah gol pertamanya di turnamen tersebut, yang menunjukkan bahwa Copa America ini merupakan Copa America yang biasa-biasa saja bagi bintang Argentina tersebut.

menyelami lebih dalam

MASUK LEBIH DALAM

Bisakah Messi mengejar Ronaldo di puncak daftar pencetak gol internasional?

Cedera adduktor (selangkangan) yang dialami Argentina pada pertandingan kedua babak penyisihan grup memaksanya absen dalam satu pertandingan. Namun, Argentina tetap melanjutkan permainan tanpa diadengan mudah memenangkan grup mereka. Itulah yang membuat tim Argentina ini istimewa. Mereka unggul di hampir setiap posisi.

Pemain seperti Julian Alvarez dapat ditukar dengan pencetak gol terbanyak Serie A Lautaro Martinez jika diperlukan. Lini belakang sama kokohnya dengan kelompok bek mana pun di dunia, dipimpin oleh Cristian Romero dari Tottenham. Mereka memiliki bek sayap dengan profil yang berbeda; Nahuel Molina dan Marcos Acuna adalah bek yang tangguh, sementara Gonzalo Montiel dan Nicolas Tagliafico adalah anjing pemburu yang tangguh.

Lini tengah Argentina adalah kekuatan tim. Rodrigo De Paul, yang menangis setelah peluit akhir dibunyikan karena pengorbanan fisik yang dibutuhkan dalam pertandingan melawan Kanada, bermain bersama dua pemain bernomor punggung 8 Liga Primer, Alexis Mac Allister dan Enzo Fernandez. Kedua pemain tersebut menyerang dan bertahan secara terus-menerus, yang memungkinkan Messi dan Angel Di Maria untuk memilih momen mereka untuk menekan dan fokus pada penciptaan peluang.


Di Maria akan pensiun setelah turnamen ini (Pablo Morano/BSR Agency/Getty Images)

Sejak pelatih kepala Lionel Scaloni mengambil alih pada tahun 2019, Argentina telah dikenal karena kedalaman dan fleksibilitas taktis mereka, sambil mempertahankan identitas yang berpusat pada penguasaan bola dan mengendalikan pertandingan dari awal hingga akhir. Di Maria telah mengatakan secara terbuka bahwa ia akan pensiun dari sepak bola internasional setelah Copa America ini. Pemain berusia 36 tahun itu sekarang akan memiliki kesempatan unik untuk pensiun setelah memenangkan trofi lainnya.

“Saya rasa saya tidak akan pernah bisa memimpikan ini,” kata Di Maria. “Saya sangat berterima kasih kepada pemain generasi ini, karena berkat merekalah saya bisa mencapai semua ini. Berkat merekalah pertandingan terakhir saya bersama tim nasional akan menjadi final.”

“Ada beberapa masa-masa sulit — terkadang Anda harus diinjak-injak. Namun, beginilah akhirnya. Dengan saya mengangkat trofi (Piala Dunia) dan bermain di final lainnya dengan seragam ini.”

Messi, yang berusia 37 tahun bulan lalu, menyebut momen ini dalam kariernya, dan momen Di Maria serta bek veteran Nicolas Otamendi, yang juga berusia 36 tahun, sebagai “perjuangan terakhir kami”. Pada hari Selasa, ia menekankan bahwa jalan menuju kesuksesan yang berkelanjutan itu sulit. Argentina bukanlah tim yang mengalahkan lawan-lawannya. Setiap pertandingan dipenuhi dengan ketegangan dan kecemasan, diikuti oleh sorak sorai saat gol-gol Argentina masuk ke gawang lawan.

Di ujung lain lapangan, Argentina memiliki penjaga gawang yang hampir mustahil dikalahkan. Emiliano Martinez dari Aston Villa memberi sang juara dunia saat ini keunggulan yang membuat mereka mudah dibenci. Kejahatan dalam olahraga adalah tanda kesuksesan. Namun saat ia menyeringai lebar di dalam Stadion MetLife pascapertandingan, Martinez tampak kagum dengan kemenangan timnya.

“Saya tidak percaya, saya tidak percaya ini,” katanya. “Anda harus percaya tetapi tetap membumi, dengan mentalitas bahwa semua ini mungkin.”

Ketika ditanya apakah menurutnya Argentina adalah tim terbaik di turnamen tersebut, Martinez menggelengkan kepalanya dengan rendah hati. “Ada banyak tim yang bagus,” kata Martinez. “Lihat saja Brasil (yang tersingkir di perempat final). Lapangan (yang digunakan untuk Copa ini) sangat buruk dan tim mana pun dapat menantang Anda. Uruguay terlihat sangat bagus dan Kolombia belum pernah kalah dalam hampir 30 pertandingan. (Kedua tim itu akan bertemu di semifinal kedua pada Rabu malam). Ini akan sulit.”

menyelami lebih dalam

MASUK LEBIH DALAM

Emiliano Martinez: Dibenci lawan, dicintai Argentina, menghibur tanpa henti

Scaloni sendiri berada di ambang keputusasaan meski Argentina terus menang. Dia hampir meninggalkan tim nasional November lalu, setelah kemenangan bersejarah di kualifikasi Piala Dunia atas Brasil di Rio de Janeiro. “Saya perlu menghentikan bola dan mulai berpikir — saya punya banyak hal untuk dipikirkan selama masa ini,” kata Scaloni saat itu.

Setelah kemenangan atas Kanada tadi malam, Scaloni tampak seperti pelatih yang telah menemukan kembali tujuannya. Ia tampak gembira. “Kami datang dari banyak kesuksesan dan itu membuat segalanya lebih sulit — itu jauh lebih mahal,” katanya. Scaloni menepis semua pertanyaan tentang kemenangan Argentina yang mengesankan dalam tiga final berturut-turut. “Kami fokus untuk menang ini terakhir.”


Scaloni telah kembali bersemangat (Stephen Nadler/ISI Photos/Getty Images)

Scaloni mengatakan kepada wartawan bahwa masa depan Messi akan ditentukan oleh sang pemain. Ia dan stafnya tidak akan pernah menutup pintu bagi sang veteran. Bahkan, Scaloni menekankan Messi dapat tetap menjadi bagian dari tim nasional selama yang ia inginkan. “Saya akan membawanya jika saya pergi ke tempat lain,” kata Scaloni. “Ia akan sangat membantu saya, tetapi itu terserah padanya.”

Beberapa langkah jauhnya, dikelilingi oleh gerombolan wartawan dari seluruh dunia, Messi terus menikmati pusat perhatian.

Pasti sangat sulit baginya untuk mempertimbangkan meninggalkan ini. Ia memuja kelompok pemain ini dan mereka, pada gilirannya, mengidolakannya. Kemenangan di final Copa America pada hari Minggu (Senin dini hari waktu Inggris) di Miami, tempat ia sekarang bermain sepak bola bersama Inter Miami dari MLS, bisa menjadi katalisator yang memperpanjang karier internasional Messi hingga Piala Dunia 2026, yang diselenggarakan bersama oleh Amerika Serikat, Kanada, dan Meksiko. Atau, trofi keempat berturut-turut mungkin mendorongnya untuk gantung sepatu sebagai pahlawan.

Untuk saat ini, Messi bahagia seperti sebelumnya, begitu pula negara Argentina.

“Orang Argentina tergila-gila dengan tim nasional ini dan tergila-gila dengan sepak bola,” imbuh Messi. “Kelompok (pemain) ini telah membina hubungan itu sejak lama. Kami telah memenangkan banyak hal penting dan para pemain ini terus bersaing dalam pertandingan demi pertandingan. Kami tidak selalu bermain dengan baik, tetapi kemauan kami untuk bersaing sangat spektakuler.

“Mari kita nikmati momen ini, tetapi juga hargai apa yang dimulai delapan tahun lalu.”

menyelami lebih dalam

MASUK LEBIH DALAM

Argentina 2-0 Kanada: Messi cetak gol, Argentina melaju ke final Copa America

(Foto atas: Sarah Stier/Getty Images)

Sumber